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Esta semana la capital de la tecnología se muda a Texas

AUSTIN, TEXAS.- Cada año, miles de entusiastas de la tecnología convergen en South by Southwest (conocido con la sigla SxSW ), la conferencia de tecnología, música y cine que se realiza aquí, esperando contarse entre los primeros en encontrar la siguiente cosa importante en materia de redes sociales y aplicaciones móviles.
Entre las empresas nuevas más comentadas este año se incluyen al fabricante de una cámara que automáticamente toma una foto cada 30 segundos, una nueva consola de juegos y un dispositivo que permite a la gente controlar sus computadoras y dispositivos agitando sus manos. Hugh Forrest, el director de la parte de tecnología de South by Southwest , estimó que al menos dos docenas de paneles, charlas y presentaciones involucran algún tipo de equipo nuevo en el evento de este año, una proporción mucho más elevada de la que recuerda de años anteriores.
«Siempre esperamos ser la vidriera para nuevos productos e ideas en tecnología y eso se refleja este año», dijo Forrest.
En esta edición, los dispositivos acaparan la atención del South by Southwest, una plaza habitual que sirvió en su momento para el despegue de servicios como Twitter y Foursquare
El nuevo énfasis puesto en los dispositivos por encima del software refleja un cambio mucho mayor en el mundo de las nuevas empresas y la tecnología, promovido por herramientas como la financiación recurriendo al público ( crowdfunding ) y la impresión 3D que hace más barato, rápido y fácil crear prototipos. La tendencia se acelera en parte debido a la popularidad y el entusiasmo en torno al hecho de que compañías fabriquen diversos tipos de dispositivos, así como relojes inteligentes desarrollados por Pebble y termostatos inteligentes creados por Nest .
Y ahora los dispositivos están ocupando los salones y el centro de convenciones de South by Southwest, que históricamente ha sido conocido como el lugar para el lanzamiento de nuevos servicios de software; Twitter, Foursquare , GroupMe y Highlight todos recibieron su impulso inaugural en los terrenos de ese centro de convenciones.
«Esto es a dónde va el desarrollo del software» dijo Oskar Kalmaru, uno de los fundadores de Memoto , una compañía que hace una cámara financiada con el sistema Kickstarter , que toma fotos a intervalos de 30 segundos, creando una especie de memoria fotográfica personal. «La nueva tecnología innovadora es hardware con un componente de software», dijo Kalmaru.
La caída en los costos de diseñar y fabricar nuevos productos de hardware con inventiva ha generado una ola de creatividad e innovación que remeda el boom del software de hace una o dos décadas en Silicon Valley.
Kalmaru y su equipo, que están viajando a Estocolmo a participar de una conferencia que dura una semana, se cuentan entre las compañías de hardware deseosas de deslumbrar e impresionar a las multitudes de gente dispuesta a adoptar tempranamente sus productos, a empresarios y capitalistas de riesgo que llegan con sed de conocer lo último en nuevas firmas e ideas innovadoras.
«Lo mismo que sucedió con el desarrollo del software en los últimos 10 a 15 años ahora está sucediendo con el hardware» dijo Kalmaru. «Ahora es mucho más fácil».
En algunos sentidos, la llegada de hardware artesanal a South by Southwest, dijo Susan Elligner, analista del sector del Altimeter Group, puede verse como indicativo de que el mundo de aplicaciones móviles y redes sociales está sobre-saturado y atestado de gente.
«Para las nuevas compañías dedicadas a la comunicación móvil puede ser muy frustrante y difícil superar el ruido ambiente», dijo.
Por no mencionar que los 27.000 participantes que se esperan en Austin probablemente superen la capacidad de las redes celulares y de datos, haciendo difícil tener señal en sus teléfonos inteligentes, no se hable ya de usar exitosamente una nueva aplicación allí.
«Es demasiado difícil para una nueva empresa pequeña hacerse notar allí» dijo Jen grenz, vicepresidente de una compañía llamado Lang,o que presentará una aplicación para mensajes esta semana. Pero no va a participar del evento. Snapchat , una de las aplicaciones más mencionadas en el mundo de la tecnología, tampoco irá al evento.
Pero los CEO de las compañías de hardware Nest y Jawbone estarán allí por primera vez, aunque otros ejecutivos de sus compañías han participado en años anteriores.
Julie Uhrman, fundadora y CEO de Ouya , una consola de videojuegos basada en Android y financiada en Kickstarter, es una oradora clave. La compañía recientemente anunció que sus consolas comenzarán a distribuirse a fines de este mes.
Bre Pettis, fundador de las impresoras 3D Makerbot , dará el discurso de apertura del festival y volverá a hablar en una presentación de Supermechanical, una compañía de hardware con sede en Austin que hace sensores Wi-Fi que pueden usarse para detectar cosas como humedad ambiente. Tal dispositivo podría alertar a su dueño con un mensaje de texto de que el sótano se está inundando.
Al igual que las compañías de software, los fabricantes de hardware quieren llamar la atención de gente influyente que cuenta a sus amigos acerca de un nuevo dispositivo de moda. También es probable que el tipo de gente que participa de South by Southwest esté interesada en la compra de una cámara que «graba la vida» o un controlador basado en gestos.
«El tipo de experiencia social adecuada puede comenzar allí» dijo Kira Wampler, vicepresidente de Lytro, que fabrica una cámara rectangular elegante que permite a los usuarios enfocar sus fotografías luego de tomadas. «es un grupo de gente realmente interesada en explorar lo nuevo».
Wampler dijo que SxSW es el primer evento importante en el que participa su compañía. Lytro ha organizado una zona donde los participantes curiosos pueden inscribirse para probar una cámara y comprar las cámaras Lytro, la más barata de las cuales cuesta 400 dólares.
La compañía también tendrá 100 dispositivos disponibles que la gente podrá llevarse prestados por un día.
Los fabricantes de Leap Motion , un dispositivo que permite a la gente controlar sus computadoras y dispositivos agitando las manos -parecidos a los que se ven en la película Sentencia Previa (Minority Report)- están instalando una docena de carpas para demostraciones en el estacionamiento de una parrilla e invitan a los participantes a probar los dispositivos. Michael Buckwald, fundador y CEO de Leap Motion, dijo que el objetivo de la compañía es crear una manera en que la gente pueda «entrar caminando a lo que imaginamos será el futuro».
Junto a las pequeñas empresas nuevas hay algunos fabricantes monstruos de dispositivos, que tuvieron gran presencia tanto en el Consumer Electronics Show de Las Vegas en enero como el Congreso Mundial de Móviles , el congreso de la industria celular, en Barcelona el pasado mes, y que también estarán presentes en South by Southwest. Una de las mayores compañías en el mundo, Samsung, está ofreciendo viajes gratis en autos de lujo y regalando helado y pizza, y está patrocinando un panel con miembros del elenco de «Arrested Development» para promover su línea de teléfonos Galaxy.

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