How Sugar Affects the Brain, According to a Neuroscience Expert  (English and Spanish)

How Sugar Affects the Brain, According to a Neuroscience Expert (English and Spanish)

how sugar

Not surprisingly, you need sugar to function—but cravings are actually a result of too much.

Sugar rush. Sugar high. Sugar buzz. Sugar slump. We’ve all heard these phrases that describe what our brains feel like when we’ve had too much of a sweet treat.

But here’s the thing about sugar and your brain: Your noggin needs it because sugar is actually its main fuel. Our brains run on glucose—it fuels our cells, including our brain cells. We’re evolutionarily programmed to like sweets since they’re a great energy source. And when glucose levels are low in the blood (say, if you have hypoglycemia, or sometimes if it’s just been a while since you’ve had something to eat), brain fog sets in, you fumble for words, you forget where you put down your phone, you look for a place to curl up for a quick nap.

When there’s too much sugar in the system, however, that can set off some really bad stuff in your body and your brain.
What happens in your brain when you eat sugar?

“When sugar hits our tongue, it activates certain taste buds that send a signal up to the brain, including the cerebral cortex,” says Nicole Avena, Ph.D., assistant professor of neuroscience at Mount Sinai School of Medicine, who wrote a book about sugar addiction. The signal activates the brain’s reward system; dopamine (a feel-good brain chemical) is released and the behavior is reinforced, which makes us want to repeat it (mmmm, that’s nice, give me more!).

Sugar is rare among dopamine-producing foods, Avena points out. “Most of the time when we eat something new and tasty, dopamine is released the first time we taste it,” she explains. “This is an evolutionary advantage to help us to pay attention to new and different tastes, in case they make us sick. If we eat something new and don’t get sick, typically the dopamine response then goes away the next time—so basically we only release dopamine in response to eating new foods. However, sugar is different. It’s more like what happens with a drug of abuse, where dopamine is released every single time it’s consumed. Eating lots of sugar will continue to feel rewarding because the dopamine level doesn’t balance out, which it does when eating healthier foods. So sugar does act a bit like a drug in our system — which is why people get hooked on sugary foods.”
Your brain on too much sugar:

We used to have to forage for sweet foods — but no more, of course. Our world is filled with sugary foods; and not just the obvious donuts and super-sweetened, super-large latte drinks. A host of surprising foods — from ketchup to salad dressing and marinara sauce —have sugar added to them. But our brains still function like sugar is a rarity.

When you repeatedly activate that reward system, your brain adapts and actually rewires itself, and you end up craving more and more. Research conducted on rats turned up this finding: When they were fed high-sugar diets, the rats’ brains released less of a certain chemical that helps bodies put on the brakes, so they were less able to stop eating it.

Those sugar-saturated rats also weren’t as good at certain memory tasks, which showed that certain brain functions in the prefrontal area and hippocampus (an important area for memory formation and retention) were impaired. Other rat-based studies showed that a high sugar diet increased inflammation in this area, which also affected short term memory.
Why sugar makes your brain crave more sugar:

You may not be aware that there’s a strong connection between our gut and our brain — and sugar comes into play here as well. “When that sugary thing you’ve eaten hits your gut,” Avena says, “it activates sugar receptors there too, which signal the brain to release insulin to deal with the extra sugar you’ve eaten.”

To explain further: Excess sugar drives the pancreas to produce extra insulin, a hormone involved in blood sugar regulation. The insulin signals fat cells to store excessive amounts of glucose, fatty acids, and other calorie-rich substances. As a result, too few calories remain in the bloodstream, so the brain thinks it’s now low on fuel (since it has those very high energy needs). So your hunger level rises quickly. And sugar is appealing then because it provides quick energy. Thus, the cycle begins again. And thus, cravings for more and more brownies or ice cream or candy.
Can you retrain your brain to crave less sugar?

Want to get your brain in line with a healthier sugar level? “Your brain can readapt when you cut back on sugar, and you won’t crave it as much,” says Avena. “However, it can take a while, even months, for this to happen, depending on the severity of dependence on sugar that one has.”

To find out more about how to start cutting back on sugar and shake off a sugar dependence, consider trying a 7-day detox plan at first. When you can successfully cut back, there’s a payoff, besides a much healthier body: Just a small taste of, say, that delicious chocolate brownie will be enough of a sweet treat to satisfy you.

ESPAÑOL

Cómo afecta el azúcar al cerebro, según un experto en neurociencia
. . . No es sorprendente que necesite azúcar para funcionar, pero los antojos en realidad son el resultado de un exceso.

Pico de azúcar.
Alto en azúcar.
Zumbido de azúcar.
Bajada de azúcar.
Todos hemos escuchado estas frases que describen cómo se siente nuestro cerebro cuando hemos comido demasiado dulce.
Pero esto es lo que pasa con el azúcar y tu cerebro: tu cabeza lo necesita porque el azúcar es en realidad su principal combustible. Nuestros cerebros funcionan con glucosa: alimenta nuestras células, incluidas nuestras células cerebrales. Estamos programados evolutivamente para que nos gusten los dulces, ya que son una gran fuente de energía. Y cuando los niveles de glucosa son bajos en la sangre (por ejemplo, si tiene hipoglucemia o, a veces, si solo ha pasado un tiempo desde que comió algo), se produce una niebla mental, busca las palabras a tientas, olvida dónde puso apaga su teléfono, busca un lugar para acurrucarse para una siesta rápida.
Sin embargo, cuando hay demasiada azúcar en el sistema, eso puede desencadenar algunas cosas realmente malas en su cuerpo y su cerebro.

¿Qué sucede en tu cerebro cuando comes azúcar?

«Cuando el azúcar llega a nuestra lengua, activa ciertas papilas gustativas que envían una señal al cerebro, incluida la corteza cerebral», dice Nicole Avena, Ph.D., profesora asistente de neurociencia en la Escuela de Medicina Mount Sinai, quien escribió un Libro sobre la adicción al azúcar. La señal activa el sistema de recompensa del cerebro; Se libera dopamina (un químico cerebral que nos hace sentir bien) y se refuerza el comportamiento, lo que nos hace querer repetirlo (mmmm, eso es bueno, ¡dame más!).
El azúcar es raro entre los alimentos que producen dopamina, señala Avena. “La mayoría de las veces, cuando comemos algo nuevo y sabroso, la dopamina se libera la primera vez que lo probamos”, explica. “Esta es una ventaja evolutiva que nos ayuda a prestar atención a los gustos nuevos y diferentes, en caso de que nos enfermen. Si comemos algo nuevo y no nos enfermamos, normalmente la respuesta de dopamina desaparece la próxima vez, así que básicamente solo liberamos dopamina en respuesta a comer nuevos alimentos. Sin embargo, el azúcar es diferente. Es más como lo que sucede con una droga de abuso, donde la dopamina se libera cada vez que se consume. Comer mucha azúcar seguirá siendo gratificante porque el nivel de dopamina no se equilibra, lo que sucede cuando se comen alimentos más saludables. Entonces, el azúcar actúa un poco como una droga en nuestro sistema, razón por la cual las personas se enganchan a los alimentos azucarados”.

Tu cerebro con demasiada azúcar:

Solíamos buscar alimentos dulces, pero no más, por supuesto. Nuestro mundo está lleno de alimentos azucarados; y no solo las rosquillas obvias y las bebidas latte súper endulzadas y súper grandes. Una gran cantidad de alimentos sorprendentes, desde ketchup hasta aderezos para ensaladas y salsa marinara, tienen azúcar añadida. Pero nuestros cerebros todavía funcionan como si el azúcar fuera una rareza.
Cuando activas repetidamente ese sistema de recompensas, tu cerebro se adapta y, de hecho, se reconfigura, y terminas deseando más y más. La investigación realizada en ratas arrojó este hallazgo: cuando se les alimentó con dietas altas en azúcar, los cerebros de las ratas liberaron menos cantidad de cierta sustancia química que ayuda a los cuerpos a frenar, por lo que fueron menos capaces de dejar de comerla.
Esas ratas saturadas de azúcar tampoco eran tan buenas en ciertas tareas de memoria, lo que mostró que ciertas funciones cerebrales en el área prefrontal y el hipocampo (un área importante para la formación y retención de la memoria) estaban dañadas. Otros estudios basados ​​en ratas mostraron que una dieta alta en azúcar aumentaba la inflamación en esta área, lo que también afectaba la memoria a corto plazo.

Por qué el azúcar hace que tu cerebro anhele más azúcar:

Es posible que no sepa que existe una fuerte conexión entre nuestro intestino y nuestro cerebro, y el azúcar también entra en juego aquí. “Cuando esa cosa azucarada que has comido golpea tu intestino”, dice Avena, “también activa los receptores de azúcar allí, lo que le indica al cerebro que libere insulina para lidiar con el azúcar extra que has comido”.
Para explicar más: el exceso de azúcar impulsa al páncreas a producir insulina adicional, una hormona involucrada en la regulación del azúcar en la sangre. La insulina le indica a las células grasas que almacenen cantidades excesivas de glucosa, ácidos grasos y otras sustancias ricas en calorías. Como resultado, quedan muy pocas calorías en el torrente sanguíneo, por lo que el cerebro piensa que ahora tiene poco combustible (ya que tiene esas necesidades de energía muy altas). Entonces su nivel de hambre aumenta rápidamente. Y el azúcar es atractivo porque proporciona energía rápida. Así, el ciclo comienza de nuevo. Y así, antojos de más y más brownies, helados o dulces.

¿Puedes volver a entrenar a tu cerebro para que anhele menos azúcar?

¿Quiere alinear su cerebro con un nivel de azúcar más saludable? “Tu cerebro puede readaptarse cuando reduzcas el consumo de azúcar, y no lo desearás tanto”, dice Avena. “Sin embargo, puede tomar un tiempo, incluso meses, para que esto suceda, dependiendo de la gravedad de la dependencia del azúcar que uno tenga”.
Para obtener más información sobre cómo comenzar a reducir el consumo de azúcar y deshacerse de la dependencia del azúcar, considere probar un plan de desintoxicación de 7 días al principio. Cuando puede reducir con éxito, hay una recompensa, además de un cuerpo mucho más saludable: solo una pequeña muestra de, digamos, ese delicioso brownie de chocolate será suficiente para satisfacerlo.

Share