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Microscopio sin lente capaz de detectar cáncer a escala celular

Unos investigadores han desarrollado un microscopio sin lente que puede ser utilizado para detectar la presencia de cáncer o diversas anomalías a escala celular, con la misma precisión que microscopios ópticos más grandes y caros.

El invento podría llevar a una tecnología más económica y más portátil para realizar algunos de los análisis más habituales de tejido, sangre y muestras biomédicas de otros tipos. Podría resultar especialmente útil en áreas remotas y en casos urgentes donde se necesita examinar con gran rapidez grandes cantidades de muestras.

El microscopio es el más reciente de una serie de aparatos de diagnóstico y de obtención de imágenes por ordenador desarrollados en el laboratorio de Aydogan Ozcan, de la Escuela Henry Samueli de Ingeniería y Ciencias Aplicadas, dependiente de la Universidad de California en la ciudad estadounidense de Los Ángeles (UCLA).

La nueva invención es el primer microscopio sin lente que puede emplearse para observar tejidos en 3D y alta resolución, una necesidad importante en el estudio de enfermedades.

El dispositivo funciona utilizando un láser o diodo emisor de luz (LED) que ilumina un tejido o muestra de sangre colocados en un portaobjetos que se inserta en el aparato. Un grupo de sensores sobre un microchip (el mismo tipo de chip que se usa en las cámaras digitales, incluyendo las de los teléfonos móviles) capta y registra el patrón de sombras creado por la muestra.
El sistema procesa estos patrones como una serie de hologramas, formando imágenes en 3D de la muestra y proporcionando al personal médico una visión virtual de gran profundidad de campo. Un algoritmo de colores codifica las imágenes reconstruidas, poniendo a los contrastes en las muestras más de relieve que en los hologramas, haciendo que las anomalías sean más fáciles de detectar.

El equipo de Ozcan probó el dispositivo, y se comprobó que los diagnósticos de cáncer utilizando las imágenes del microscopio sin lente eran correctos y precisos en el 99 por ciento de las ocasiones.

Otro beneficio del aparato sin lente es que produce imágenes que tienen un área o campo de visión varios cientos de veces más grande que aquellas captadas por microscopios ópticos convencionales, lo que permite examinar las muestras más rápidamente.

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